Un nouvel anneau découvert autour de Saturne

09-10-2009 Philippe VOLVERT

Le télescope spatial de Spitzer a découvert un nouvel anneau entourant Saturne. Selon les observations faites, il serait incliné de 27° degrés par rapport aux anneaux visibles depuis la Terre et s'étendrait sur 6 millions de kilomètres à autant de distance de la planète. Phoebe, l'une des lunes de Saturne, serait vraisemblablement à l'origine de ce nuage de poussières épais de 20 fois la taille de la planète. Son volume permettrait d'y caser pas moins d'un milliard de Terre. S'il était visible depuis notre planète, il pourrait avoir une taille comparable à deux fois la pleine lune.

L'anneau, qui tourne dans le sens rétrograde autour de la planète, tout comme Phoebe, pourrait être à l'origine du contraste saisissant de la surface de Japet, une autre lune de Saturne. Si l'une des faces est d'un blanc immaculé tandis que l'autre est noire charbon. Cette face noire a été baptisée Cassini Regio en l'honneur de Cassini qui a découvert cette lune en 1671. Japet exposerait cette face avant aux particules de l'anneau, ce qui aurait pour conséquence de l'obscurcir.

Spitzer est un télescope de la NASA travaillant dans l'infrarouge à une température de -193°C. Il a été lancé par une fusée Delta en 2003 et circule sur une orbite solaire située à 107 millions de kilomètres de la Terre.

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