Un astéroïde en direction de Mars

31-12-2007 Véronique CHEVALIER

Remarqué en novembre 2007 alors qu'il passait non loin de la Terre, un astéroïde se dirige actuellement vers les abords de Mars qu'il pourrait heurter en janvier 2008.

C'est Andy Puckett qui a détecté cet astéroïde de 50 mètres de diamètre baptisé 2007 WD5, le 20 novembre dernier précisément. Les premières estimations d'un risque de collision données par la NASA avaient alors été de 1 sur 75. Aujourd'hui, les observateurs revoient ce risque à la hausse avec une probabilité de 1 sur 25. Si rencontre il y a, elle se produirait le 30 janvier prochain aux alentours de 10h55 TU, quand les deux corps célestes ne seraient plus distants que de 48 000 kilomètres. Compte tenu de la taille et de la vitesse de l'astéroïde qui est pour le moment de 12,4 km/s, le choc entraînerait un dégagement d'énergie de 3 mégatonnes et ornerait la planète rouge d'un nouveau cratère grand d'environ 800 mètres.

Cet impact qui serait sans aucune conséquence pour la Terre pourrait néanmoins être visible pour les observatoires et tout autre passionné muni d'un puissant télescope. D'autant plus que les conditions d'observation sont proches de l'idéal ; Mars est et sera largement au-dessus de l'horizon et assez proche de notre planète. Suivre l'évènement pourrait aussi être riche d'enseignements quant au comportement et à la structure des astéroïdes. 2007 WD5 devrait voir sa trajectoire modifiée et cela permettra d'affiner les connaissances acquises en ce qui concerne la masse et la densité de tels objets. Ensuite, s'il s'écrase sur Mars, on saura enfin si les astéroïdes sont des corps bien denses ou si au contraire ils sont constitués de nombreuses parties plus petites comme certains scientifiques le pensent.

Sources

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