Hubble photographie la tranche des anneaux d'Uranus

02-09-2007 Véronique CHEVALIER

Le 14 août, le télescope spatial a réussi un cliché exceptionnel des anneaux d'Uranus qui présentaient alors leur tranche de manière parfaite et rare.

Apparus pour la première fois sur des images datant de 2003, les astronomes n'ont pourtant découvert ces anneaux qu'en 2005, lorsque de nouvelles photographies prises par Hubble les laissaient apparaître plus nettement. C'est alors que les scientifiques ont repris les anciens clichés pour apercevoir que les anneaux extérieurs et très peu visibles y étaient déjà imprimés. En les analysant de plus près, ils établirent qu'Uranus est entourée de 13 anneaux constitués de poussières.

Le plan équatorial d'Uranus et ses anneaux sont actuellement orientés vers la Terre, fait qui ne se produit que deux fois sur les 84 ans que dure sa révolution et qui donne à voir cette image particulière de la planète encerclée en haut et en bas par ce qui ressemblent à deux dagues. En fait les anneaux qui bien entendu entourent complètement la planète ne peuvent pas être vus comme tels car le faible éclat de la planète ne transparaît pas sur la photographie de Hubble. Seul un petit tas d'éclat résiduel émerge.

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