Hubble récupéré par les astronautes d'Atlantis

13-05-2009 Philippe VOLVERT

Durant la nuit de mardi à mercredi, l'antenne à haut gain de Hubble était rétractée et les équipes au sol ont manoeuvré le télescope en vue de sa capture par le bras robotisé de la navette.

La mise à feu des moteurs d'Atlantis pour engager la manoeuvre finale d'approche vers le télescope a débuté à 13 heures 41 TU alors que la navette se trouvait à ce moment sur une orbite 17,5 km plus basse que celle de Hubble. Avec une grande dextérité, le commandant de bord Scott Altman, aidé de son pilote Gregory C. Johnson et des spécialistes de mission, s'est approché à quelques centimètres du télescope spatial.

Alors que les deux engins survolaient Madagascar, le bras robotisé d'Atlantis a saisi le télescope. Il était 15 heures 54 TU.

L'astronaute Megan McArthur a ensuite pris la relève et a manoeuvré le bras robotisé afin de déposer le télescope sur la plate-forme de travail dans la soute d'Atlantis. Un ombilical adjacent la plate-forme a été connecté pour fournir de la puissance électrique d'Atlantis vers le télescope. C'est alors qu'Altman a positionné la navette pour permettre aux panneaux solaires de Hubble de capter de l'énergie solaire pour recharger au maximum ses batteries.

Une première inspection du télescope à l'aide des caméras montées au bout du bras robotisé a été réalisée. Elle avait pour but de voir l'état général de Hubble qui n'a plus été visité depuis mars 2002.

A partir de ce jeudi, les 2 équipes chargées d'effectuer les travaux de maintenance sur le télescope se relaieront jusque lundi au cours des 5 sorties extravéhiculaires prévues.

A noter également la présence d'un débris non loin de là. Au moment où il a été le plus proche d'Atlantis, à 23 heures 18 TU, il se trouvait 2,8 km devant la navette, 15 km plus bas et 3,9 km hors de la trajectoire. Selon les estimations, il mesurerait environ 10 cm de côté. Il s'agit d'un débris du satellite météorologique chinois Fengyun-1C détruit en 2007 lors d'un tir de missile.

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