Spirit met en évidence un ancien volcanisme

09-05-2007 Véronique CHEVALIER

Occupée à explorer la planète Mars depuis plus de 3 ans, la sonde Spirit, envoyée par la NASA, s'intéresse depuis février 2006 à Home Plate. Il s'agit d'un plateau de 2 mètres de haut composé de couches rocheuses et situé à l'intérieur du cratère de Gusev. Après avoir étudié en détails les côtés Nord et Est de ce site, Spirit s'était dirigée vers Row Ridge afin de passer l'hiver martien. Celui-ci terminé, la sonde a repris ses observations pour découvrir récemment de nouvelles informations.

Selon ces données, Home Plate renfermerait des indices prouvant qu'une éruption volcanique s'y est produite autrefois, des vestiges y ayant été détectés. Ces restes font office de très solides preuves car ils démontrent que l'aire de Home Plate est abondamment composée de roches basaltiques. Et l'explosion qui aurait formé Home Plate aurait pu être provoquée par l'interaction entre la lave basaltique et l'eau, cette rencontre entre les deux éléments étant la plus propice à engendrer une explosion.

De plus, lorsque les scientifiques de la NASA se penchent avec attention sur la composition des roches, il semble que l'eau ait pu, à un moment ou un autre, entrer dans celle-ci. L'un des indices de cette implication est le haut degré de présence de chlore dans les roches qui indique que le basalte aurait pu se trouver en contact avec de l'eau.

Enfin, une autre, et non des moindres, preuve de l'origine explosive de Home Plate est la découverte d'un résidu d'explosion conservé dans les couches les plus basses du plateau. Indice important car sur Terre ces résidus se forment au cours d'éruption volcanique, lorsque des pierres sont projetées vers le haut, sous le choc de l'explosion, et retombent sous forme de dépôts plus tendres, déformant les résidus quand ils atterrissent.

Maintenant, la NASA espère beaucoup de la suite de l'exploration de Spirit qui s'attardera sur les deux côtés restants de Home Plate. La sonde se focalisera alors plus particulièrement sur la vérification de l'hypothèse selon laquelle l'eau ferait partie du processus de formation de ce haut lieu.

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