Cassini a filmé les aurores saturniennes

29-11-2009 Véronique CHEVALIER

Pendant 4 jours, entre le 05 et le 08 octobre 2009, Cassini a observé et filmé les aurores se formant au-dessus du Nord de Saturne.

Ces images font apparaître que ces aurores ressemblent à des sortes de grands rideaux dont l'apparence peut rapidement changer selon leur position par rapport au pôle Nord. Elles montrent également que les aurores s'étirent en fonction du champ magnétique de la planète et peuvent ainsi s'étendre sur une longueur de 1200 km, ce qui constitue un record au sein du système solaire.

Ces déploiements d'aurores sont créés par des particules chargées provenant de la magnétosphère qui plongent dans la haute atmosphère de Saturne et rougissent. La magnétosphère est une région peuplée de particules chargées électriquement qui se retrouvent piégées dans le champ magnétique de la planète. Les images prises par Cassini révèlent le chemin emprunté par ces particules le long des lignes du champ magnétique, entre la magnétosphère et l'ionosphère.

Comme pour les aurores que l'on peut voir sur la Terre, celles de Saturne naissent dans les très hautes altitudes et du côté des pôles. Leur forme et leur éclat peut aussi se modifier en fonction de leur position par rapport au point septentrional, ce qui est d'ailleurs bien visible dans le petit film.

Ce dernier est le résultat de l'assemblage de 472 photographies prises pendant 81 heures par Cassini, à une distance de 2,8 millions de km. Les clichés sont en noir et blanc et on ne connaît donc pas encore la couleur que prennent les aurores saturniennes.

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