Un nouveau compagnon pour Pluton

21-07-2011 Philippe VOLVERT

Reléguée au rang de planète naine depuis août 2006, Pluton nous réserve encore bien des surprises. En utilisant la Wide Field Camera 3 du télescope spatial Hubble le 28 juin, des astronomes pensent avoir découvert une nouvelle lune orbitant autour de Pluton. De nouvelles images prises les 3 et 18 juillet confirment ce que l'on pressentait. Pluton possède au moins 4 lunes orbitant autour d'elle. Charon, la première, a été découverte en 1978 depuis l'U.S. Naval Observatory. Il faudra attendre l'arrivée de Hubble pour en avoir une première image distincte. Et c'est encore grâce aux images fournies par le célèbre télescope que l'on découvre en mai 2005 les lunes Hydra et Nix. P4, c'est son nom provisoire, est donc la troisième lune découverte par Hubble et la quatrième orbitant autour de Pluton. Selon les premières estimations, P4 mesurerait entre 13 et 34 km de diamètre, ce qui en fait la lune la plus petite pour Pluton. Elle décrit son orbite entre celle de Nix et Hydra à environ 29 000 km de la surface de Pluton. Il faudra attendre l'arrivée de New-Horizons pour en savoir d'avantage. La sonde doit survoler le système «plutonien » en 2015.

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