Le rover Spirit officiellement mort

31-05-2011 Philippe VOLVERT

Le rover martien, dont on n'avait plus de nouvelles depuis le 22 mars 2010, a été déclaré officiellement mort et ce après que toutes les tentatives pour reprendre contact avec aient échoué. Spirit aura fonctionné 2208 sols, soit 24 fois plus longtemps que prévu. Au cours de sa mission, le rover aura parcouru 7 730,50 mètres dans la plaine constituée par le cratère Gusev avant de s'immobiliser définitivement dans une dune en mai 2010 alors qu'il se dirigeait vers le plateau baptisé Home Plate pour des analyses géologiques. L'équipe en charge de la mission s'est alors impliquée dans le sauvetage du rover. Des clichés des roues ont permis de reconstituer à Pasadena en Californie, les conditions exactes dans lesquelles se trouve le rover à l'aide d'une réplique. Le travail, déjà compliqué par la panne d'une première roue il y a 5 ans, s'est complexifié avec la panne d'une seconde roue en novembre 2009. Après plusieurs mois de tentatives, les responsables de la mission décident de stopper et de déclarer le rover immobile. L'hiver approchant, le taux de luminosité n'était plus suffisant pour fournir l'énergie nécessaire aux manoeuvres nécessaires pour désembourber les roues du rover. Néanmoins, une précaution de protection a été prise en tentant d'orienter les panneaux solaires face au soleil. L'espoir était de récupérer le rover une fois le printemps revenu. En mars 2010, les équipes tentent de renouer contact via les stations d'écoute terrestres et les orbiters passant d'aplomb au-dessus du site de stationnement de Spirit. Rien n'y fait, aucune réponse après plus d'un an. Il est devenu évident pour la NASA que Spirit n'a pas survécu à l'hiver. Spirit laisse momentanément Opportunity seul sur la surface martienne. Il devrait être rejoint l'an prochain par Curiosity dont le lancement reste programmé pour novembre prochain.

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